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Social mobility, Social Inequalities and Precarization as Social Pollution

January 5, 2012 by and tagged , ,

Via this article from the New York Times… If there is one positive thing that has come out of the economic mess and social movements worldwide, it is a well-deserved focus on social inequalities and social mobility (or lack thereof):

As the article notes:

“Benjamin Franklin did it. Henry Ford did it. And American life is built on the faith that others can do it, too: rise from humble origins to economic heights. “Movin’ on up,” George Jefferson-style, is not only a sitcom song but a civil religion.

But many researchers have reached a conclusion that turns conventional wisdom on its head: Americans enjoy less economic mobility than their peers in Canada and much of Western Europe. The mobility gap has been widely discussed in academic circles, but a sour season of mass unemployment and street protests has moved the discussion toward center stage.

(…)

One reason for the mobility gap may be the depth of American poverty, which leaves poor children starting especially far behind. Another may be the unusually large premiums that American employers pay for college degrees. Since children generally follow their parents’ educational trajectory, that premium increases the importance of family background and stymies people with less schooling.

(…)

Despite frequent references to the United States as a classless society, about 62 percent of Americans (male and female) raised in the top fifth of incomes stay in the top two-fifths, according to research by the Economic Mobility Project of the Pew Charitable Trusts. Similarly, 65 percent born in the bottom fifth stay in the bottom two-fifths.

By emphasizing the influence of family background, the studies not only challenge American identity but speak to the debate about inequality. While liberals often complain that the United States has unusually large income gaps, many conservatives have argued that the system is fair because mobility is especially high, too: everyone can climb the ladder. Now the evidence suggests that America is not only less equal, but also less mobile.”

Also: less unions, expensive education and no serious public health. this is the house that neoliberalism built: based on structural violence.

And, you know, this:

However, the big question is then, what can be done, and on that one, the current ideological drawing board is pretty empty beyond a mix of individualist exhortations and social darwinism:

“We are no longer concerned with parity, but do our best to encourage competition between schools (a system that is based on disparity).  Free schools are the latest addition to an overall provision that is almost deliberately unsystematic.  In this new (dis)order, variations in school status have transformed in our perception from potential danger to principle of organisational enhancement.  Schools vie for esteem as they endlessly compete for more pupils and a better position in the league-table.

Social mobility has lost its earlier attachment to grand mechanisms of social redistribution.  The idea that psychological experts and central agencies should administer the distribution of talent (through the distribution of education) is a rapidly fading early twentieth-century dream.  This has been replaced by theexhortation:  “We’ve tried equality.  We’ve tried social engineering… But what about just letting people get on with it?”.

According to the ideology of our times, social mobility has been elevated as if it were some sort of life-force, that will always be, by its very nature, beyond the control of the social engineer.  The most we can hope to achieve is a small amount of regulation.  Small battles are fought for a little more openness, a little more fairness, a little less patronage and so on.  But the grander projects of the social engineer are no longer in vogue.

Last year three Italian academics predicted that organisations could become more efficient if they promoted people at random.  Whether their mathematical models are to be believed or not is unimportant.  The research question itself betrays our dominant ideology: natural social systems are often better ‘left alone’.

So how exactly are people ‘left alone’ when the social engineer retreats, when wegive up on the idea that all talent must be perfectly rewarded by an appropriate position and income?  Do we end up with a situation close to Hobbes’ state of nature: ‘every man, against every man’?  Are we left with nothing more than a chaotic battle of social repositioning?

It is certainly tempting to see things this way, but that would be a mistake.  Social mobility is still wrapped up within systems of coercion, though these systems are undoubtedly becoming harder to see.  This is because mobility is taking the form of a personal responsibility to achieve and advance.  At the same time, failure is also personalised as being down to a lack of aspiration.  All of this unfolds within a well-articulated framework of power, and one of the key devices in use here is the instrument of hope.”

And that is, hope in the context of increasing precarization:

“La qualité de l’emploi s’est détériorée”, selon cette étude, qui relève qu’en Italie, Hongrie, République tchèque et Pologne, la probabilité de devoir se contenter d’un emploi précaire pour les personnes cherchant du travail a augmenté “plus que la moyenne”.

Le nombre de personnes trouvant un CDI au sortir d’une période de chômage ou d’inactivité a par exemple diminué de 14 % en dix ans en Italie, de 15 % en Hongrie et de 27 % en République tchèque. En Allemagne, les chances de signer un CDI pour un chômeur ou un inactif ont, elles, baissé de 7 %.

L’institut IAB dit avoir constaté “une forte segmentation” du marché du travail dans les pays étudiés, avec d’un côté les personnes en contrat à durée indéterminée, relativement protégées, et de l’autre les emplois précaires, qui sont les premiers àfaire les frais des crises économiques.

Les auteurs de l’étude jugent qu’il faudra à l’avenir que les gouvernements “mettent davantage en avant la question de la qualité de l’emploi”, au lieu de se focaliser sur la seule quantité (de chômeurs ou d’actifs).”

Which leads to this increase in mental illness, directly linked to precarization:

“Sur fond de crise économique, de mondialisation et de nouvelles organisations du travail, la santé mentale des travailleurs se dégrade. Tel est le constat de l’Organisation de coopération et de développement économiques (OCDE) pointé dans une étude publiée le mercredi 14 décembre, “Mal être au travail ? Mythes et réalités sur la santé mentale au travail “.

Selon l’organisation, qui regroupe 34 pays parmi les économies les plus avancées, mais aussi quelques émergents comme le Chili, la Turquie ou le Mexique, “la précarisation croissante des emplois et l’augmentation actuelle des pressions au travail pourraient entraîner une aggravation des problèmes de santé mentale dans les années à venir”. Et l’OCDE n’hésite pas à qualifier la santé mentale de“nouveau défi prioritaire pour le marché du travail”.

Par “mauvaise santé mentale”, l’OCDE entend les dépressions graves, les toxicomanies sévères (alcool, drogue), les troubles maniaco-dépressifs… tous ces maux étant établis par un diagnostic médical.

La mauvaise santé mentale des salariés, et celle des demandeurs d’emploi, encore plus vulnérables, intéresse l’OCDE, parce qu’elle coûte cher. “Selon une estimation prudente de l’Organisation internationale du travail, écrivent les auteurs du rapport, les coûts d’une mauvaise santé mentale pour les individus concernés, les employeurs et la société représentent 3 à 4 % du produit intérieur brut dans l’Union européenne.” Les taux de chômage élevés, la “forte incidence de l’absentéisme pour maladie et d’une moindre productivité du travail” expliquent les coûts de ce fléau grandissant.

Car la plupart des personnes souffrant de troubles mentaux travaillent. Leur taux d’emploi oscille, selon les pays, entre 60 % et 70 %, soit une quinzaine de points de moins que les personnes en bonne santé. “Ces salariés sont plus souvent malades, plus longtemps, et, surtout, quand ils sont au travail, ils ne font rien, ce qu’on appelle “présentéisme”", explique Miranda Veerle, économiste et responsable du rapport.

La crise économique et ses conséquences apparaissent comme l’une des explications majeures de la détérioration de la santé mentale des salariés. Ainsi, établit l’étude, “la perte de l’emploi aggrave la détresse psychologique plus que n’importe quel autre événement de la vie, comme un accident ou la perte d’un conjoint”.

Mais le chômage n’est pas seul en cause. “Les récessions peuvent en effet s’avérer très stressantes pour les salariés qui conservent leur emploi.” Le risque de perte d’emploi a augmenté pour tous les travailleurs. Cette “insécurité” est passée de 14 % en 2005 à 17 % en 2010, et de 21 % à 40 % chez les travailleurs temporaires, qui sont “plus nombreux à souffrir de troubles mentaux”.”

Posted in Social Inequalities, Social Mobility, Social Stratification | 1 Comment »



One Response to “Social mobility, Social Inequalities and Precarization as Social Pollution”

  1.   gianna maes Says:

    I was enjoying the discussion, but my french is not good enough to translate entire paragraphs. Could I talk you into translating the last two sections?

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